Cómo surgió MercadoLibre

Mercado Libre y Mercado Pago han experimentado un boom, según su director ejecutivo, Marcos Galperín © Montaje FT; Javier Pierini
La respuesta de América Latina a Alibaba valorada en $ 63 mil millones a medida que los consumidores recurren a las compras en línea.
Capturado por la cámara en una fiesta de Nochevieja en el cambio de milenio, Marcos Galperín declaró con confianza que la empresa puntocom que había cofundado cinco meses antes se convertiría en la empresa más grande de América Latina. Casi 21 años después, se demostró que tenía razón. MercadoLibre, la respuesta de América Latina al Alibaba de China, ahora vale $ 63 mil millones en Nasdaq, más del doble de su valor durante el año pasado, ya que impulsó a gigantes brasileños de la vieja economía como Vale y Petrobras para convertirse en el mayor ganador de la región de la crisis del coronavirus. “Esta pandemia nos ha hecho avanzar quizás de tres a cinco años”, dijo al Financial Times el presidente ejecutivo argentino de MercadoLibre (o “mercado libre” en español) de 49 años. Pronosticó que su negocio de comercio electrónico, que se ha beneficiado del auge de las compras en línea de este año, seguirá creciendo durante al menos otra década, “si no más”.  Tal optimismo se basa en el hecho de que América Latina se encuentra en una etapa temprana en la transformación digital del comercio minorista. En el tercer trimestre de este año, los ingresos netos de MercadoLibre aumentaron un 85 por ciento interanual a 1.100 millones de dólares. Mientras tanto, el volumen total de pagos aumentó en un 92 por ciento a $ 14.5 mil millones. Antes de la pandemia, el comercio electrónico había penetrado alrededor del 5 por ciento de la economía regional y se espera que alcance casi el 10 por ciento para fines de este año. Pero eso aún está muy por debajo de los niveles en las economías más digitales del mundo, incluidos los EE. UU., El Reino Unido y China, donde el comercio electrónico representa al menos el 30 por ciento de las transacciones. “MercadoLibre es una historia increíble de espíritu empresarial y resiliencia. No es como si fuera un éxito de la noche a la mañana. Pasó por momentos difíciles y se fortaleció después de cada prueba ”, dijo Francisco Alvarez-Demalde, socio gerente de Riverwood Capital, una firma de capital privado con sede en Silicon Valley.
“Es una fuerza de creación de valor positivo para el sector tecnológico latinoamericano, sin duda, aunque hay un signo de interrogación sobre cómo los pequeños minoristas se ajustan a la nueva realidad”, agregó Galperín, que tiene un valor de 4.200 millones de dólares según Forbes, lo que lo convierte en el segundo argentino más rico, dejó el cargo de director ejecutivo de MercadoLibre
En Argentina a principios de este año, pero sigue a cargo de la empresa en la región, dijo que cree que la rama fintech de su negocio, MercadoPago, un sistema de pagos digitales que ahora se usa mucho más allá de su mercado en línea, tiene aún más por hacer. “Casi todo queda por hacer en términos de fintech en América Latina”, dijo, señalando los seguros, la gestión de activos, los préstamos a los no bancarizados y la habilitación de pagos con teléfonos móviles.  El juego largo desde su fundación en el garaje de los padres de Galperín en un barrio arbolado de Buenos Aires, el vertiginoso crecimiento de MercadoLibre es aún más impresionante dadas las dificultades particulares de iniciar una empresa de Internet en América Latina, “Tuvimos que resolver pagos y logística desde cero. . . Y tuvimos que resolverlo para muchos países que estaban fragmentados, y eso lo hace mucho, mucho más difícil ”, dijo, señalando los 18 países donde opera la empresa, todos con diferentes monedas y regulaciones. Cuando se le preguntó qué habría hecho de otra manera, respondió que “habría construido un equipo tecnológico mejor y más grande. Porque al final del día, eso es lo que determina el ritmo de ejecución [y] el progreso “.
Morgan Stanley estima que MercadoLibre controla el 28 por ciento del mercado de comercio electrónico de América Latina, frente al 19 por ciento en 2015. Pero se enfrenta a una competencia cada vez más dura de empresas como Amazon, cuya participación de mercado en América Latina se ha duplicado en los últimos cinco años. a alrededor del 4 por ciento. Galperín dijo que su mayor desafío es hacer crecer su equipo de unos 4.000 desarrolladores e ingenieros web, que la compañía planea duplicar en tamaño durante el próximo año.  “Es un gran desafío. . . eso es lo que me mantiene despierto por la noche ”, confesó. MercadoLibre está trabajando para construir su infraestructura logística para defenderse de la creciente competencia, pero esto ha afectado la rentabilidad de la empresa. “Hace cinco años no teníamos idea de cómo hacer logística e infraestructura y almacenaje y hoy lo estamos haciendo todo en la región”, dijo, admitiendo que “no estamos ni cerca de donde queremos estar”. Ahora, con alrededor de 100 millones de personas comprando, vendiendo o pagando a través de las plataformas de MercadoLibre, de una población de casi 650 millones en América Latina, otro desafío será expandir la presencia de la compañía más allá de sus mercados principales de Brasil, México y Argentina, que representan 60 por ciento de los habitantes de la región pero el 95 por ciento de los ingresos del negocio. “Aspiramos a ser el actor líder en toda América Latina, no solo en los mercados más grandes”, dijo Galperín, quien se siente alentado por un desempeño “sin precedentes” este año en Chile, donde los ingresos aumentaron más del doble en el segundo trimestre. ‘Una empresa de constructores’ Andrew Ruben, analista que cubre el comercio minorista y el comercio electrónico latinoamericano en Morgan Stanley, argumentó que gracias a la expansión “agresiva” de la capacidad logística de MercadoLibre en Brasil, lo que alguna vez fue un “viento en contra [puede convertirse en] una ventaja competitiva”. “La competencia sigue siendo un desafío persistente, y MercadoLibre deberá continuar invirtiendo para impulsar el crecimiento en los países latinoamericanos tanto en sus operaciones de comercio como de fintech”, dijo Ruben, señalando que el crecimiento de su red logística y equipo tecnológico siguen siendo desafíos clave. Galperín no dice nada sobre si ese crecimiento será impulsado por adquisiciones, a pesar de los rumores de que la empresa podría estar interesada en comprar la red postal estatal brasileña, Correios, para su infraestructura logística. “Somos mucho más una empresa de constructores que de compradores. Normalmente nos hemos abierto camino en MercadoLibre: construimos nuestra plataforma logística, construimos nuestra plataforma de pagos, escribimos el código y desarrollamos el software para cada una de estas cosas ”, insistió. “No creemos en atajos”. Algunos han expresado la preocupación de que MercadoLibre podría tener problemas si acumula demasiado poder de monopolio en un momento en que países como Estados Unidos y China están despertando a los problemas antimonopolio. Este es un problema especialmente sensible para MercadoLibre, dada su mezcla de actividades minoristas y bancarias.  “¿Es sostenible administrar el mercado más grande de la región al mismo tiempo que obligar a las personas a realizar transacciones en MercadoPago si quieren comprar en MercadoLibre?” preguntó un alto ejecutivo de un rival de MercadoLibre en la región, señalando que la división de comercio y finanzas es una práctica estándar en Estados Unidos. Galperín desestimó esta preocupación, dado el “entorno altamente competitivo” que enfrenta MercadoLibre. Otros han advertido contra el peligro de la complacencia, pero Galperín aseguró que no se está durmiendo en los laureles. Ha visto demasiados ejemplos de empresas de tecnología que se dispararon al estrellato y luego se hundieron en la irrelevancia después de un par de años.
“La única forma de seguir siendo relevante dentro de cinco años es [permanecer] muy, muy concentrado, no [demasiado] en nuestros competidores, sino en hacia dónde se dirigen nuestros usuarios y hacia dónde se dirige la tecnología”, dijo. “Esa es la clave del éxito”.
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